Nous avons lu avec plaisir Une histoire des papes de Pierre à François (Lessius, 2016, 399 pages) de John O’Malley, jésuite américain qui est en passe de devenir le plus lu des historiens de l’Eglise, après deux livres à succès, l’un sur le concile de Trente et l’autre sur Vatican II. Son Histoire des papes est une fresque enlevée, un portrait à la diable (si l’on ose dire) des 266 hommes qui se sont succédé sur le trône de saint Pierre.

Même si le livre, quoique bien documenté, ne contient pas de recherches nouvelles, on apprécie le jugement équilibré de l’auteur et son humour, l’on apprend ou l’on révise beaucoup. Ce n’est pas si simple de remettre dans leur contexte un Grégoire VI généralement haï, ou le brillant Innocent III, entre croisades et concordats. Pas si facile non plus de raconter Célestin V ou Boniface VIII, que Dante met tous deux dans l’enfer de sa Divine Comédie. Mais les chapitres vont bon train, avec un pic d’intérêt pour les papes de la Renaissance, où O’Malley décoche les adjectifs qui vous peignent votre homme en moins de deux : Léon X, cet homme « affable et inefficace », ou bien Adrien VI (en 1521), le dernier pape étranger avant Jean-Paul II, « droit et honnête, mais rigide et gauche » ou encore Clément VII, le neveu de Laurent le Magnifique, qui fut « la mauvaise personne au mauvais moment ». Le talent d’O’Malley cependant, n’est pas qu’un talent de plume (acérée et juste), c’est aussi une capacité à faire comprendre la longue durée, et notamment la montée en puissance de la fonction pontificale : le pouvoir temporel des papes (les états pontificaux) certes, mais un pouvoir qui compte de moins en moins par rapport au prestige de la fonction, un prestige « mondial » dit O’Malley à l’époque contemporaine. Les tout derniers papes – le lecteur suivra mieux, surtout s’il a vécu les pontificats – sont traités correctement (Pie XI très bien, et François n’en parlons pas, un confrère de l’auteur). Une très bonne lecture pour tout le monde, assurément.

 

 

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